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April 30, 2020

Get to Know Our New Executive Director, Jennifer Steele

We know that many of you have been following our leadership transition over the past few months. We are happy to announce Jennifer Steele will assume the position as 826CHI’s Executive Director on May 4th, 2020. Since 2014, Jennifer has led teen services for the Chicago Public Library. In that role, she founded and directed ChiTeen Lit Fest. She also founded Revolving Door Arts, which has published nine chapbooks by Chicago teens. And Jen is an accomplished writer in her own right: she is the recipient of a Ragdale Fellowship and a published author. We deeply appreciate your support, encouragement, and investment in making this transition such a positive one. Join us in welcoming her to our leadership team! Get to know more about Jennifer Steele and her passion for arts education.

What brought you to 826CHI?

I’ve always been a huge fan of 826CHI! 826 was one of the first partners on the library’s ChiTeen Lit Fest and has been a wonderful partner during my time at the library over the past 6 years. I’ve admired the work of the organization and how they are bringing the joy of creative writing, storytelling, and publishing to kids across the City. The imagination and magic of 826CHI is vibrant in everything it does and I’m thrilled to be part of its continuing success and growth.


What are you most excited about getting started at 826CHI?

I’m really excited to continue growing 826CHI’s partnerships to bring its incredible programs to more Chicago youth and their families and communities, and to help grow its teen leadership programs. 


What plans have you developed and implemented in the past that would be useful at 826CHI?

While at Chicago Public Library I developed program initiatives that promoted teen leadership and creative workforce development, providing teens the opportunity to not only discover what they may want to pursue after high school but also actively take part and contribute to the industries they’re interested in. I also had the privilege of leading the early expansion efforts of YOUmedia to new library branches. Most recently I’ve worked with teens to publish chapbooks by their peers and have curated a variety of literary events. I’m excited to bring my experiences as an educator and writer to 826CHI to continue promoting its mission, supporting our students in sharing their stories with the world in the ways they are most interested, and reaching new students and families. 


When did you start your arts education career? What inspired this career path?

I became inspired to work with youth through the arts while I was a student at Howard. While a member of one of the student organizations, I started “Youth Arts Day” which was a day when Howard students from the Fine Arts Department (music, art, theater) hosted workshops for kids in the DC area. It was incredible! At that time arts programs were being cut from schools and I knew I wanted to do what I could to counteract that. When I moved to Chicago, I wanted to keep pursuing that passion so I began working with Camp of Dreams which provided exploratory programs to youth on the south and west sides and the rest is history. I knew my life would always involve young people and the arts. 

What's something that has surprised you about working in arts education?

I knew that when I began this work I would love it, but I never imagined just how much I would fall in love with Chicago’s kids and how much of a family the community of educators I’ve worked alongside for so many years would become. While it has not been as much of a surprise given what I know about the potential of our youth, I’m constantly amazed and proud of what they’ve gone on to accomplish and how much they have taught me along this journey.


Why do you think organizations like 826CHI are necessary for Chicago's young people?

I think organizations like 826CHI are necessary because young people have such incredible, moving, transformative stories inside of them that need to be shared. The ways in which 826CHI supports students in authentically expressing themselves, opening and validating their imaginations, and exposing them to opportunities where their stories can make a difference is vital to not only their futures, but all of our futures. 


How do you think starting as Executive Director during this time will impact your work?

I think this will be a time that will allow us to continue thinking of and implementing new, creative, and equally meaningful ways to engage students and their families that remain embedded in the mission. While there will undoubtedly be new challenges to face, I believe that with the strong support of the 826CHI community, this will also be a time we will become even more connected as we navigate this together. 


What's the latest book you've read? OR what is your favorite book genre?

The most recent poetry books I’ve read are The World is Round by Nikkey Finny and Keys to the Jail by Keetje Kuipers, and I’ve just started American Gods by Neil Gaiman. 


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¿Qué le traía a 826CHI?

¡Siempre he sido una gran admiradora de 826CHI! 826CHI era uno de los primeros socios en la lista de ChiTeen Lit Fest y ha sido un maravilloso socio durante mi tiempo con la biblioteca a través de los seis años pasados. He admirado el trabajo que hace la organización y cómo trae la alegría de escribir, contar historias y publicar creativamente a los jóvenes de toda la ciudad. La imaginación y la magia de 826CHI es vibrante en todo lo que hace y estoy encantada de ser parte de su continuo éxito y crecimiento. 


¿Qué es lo que más te entusiasma de empezar en 826CHI? 

Mientras estaba con la Biblioteca Pública de Chicago, desarrollé iniciativas de programas que promovían el liderazgo de los jóvenes y el desarrollo creativo del personal, brindando a los adolescentes no solo la oportunidad de descubrir lo que les gustaría seguir después de la escuela, sino también participar activamente en las industrias que les interesan. También tuve el privilegio de dirigir los primeros esfuerzos de expansión de YOUmedia a nuevas sucursales de la biblioteca. Más recientemente trabajé con adolescentes publicando libritos escritos por sus compañeras y compañeros de clase y he comisariado una variedad de eventos literarios. Estoy emocionada de llevar mis experiencias como educador y escritor a 826CHI para continuar apoyando su misión, apoyando a nuestros estudiantes en compartir sus historias con el mundo en la manera que más les interese y llegar a nuevos estudiantes y familias.


¿Cuándo comenzó tu carrera de educación artística?¿Que inspiró esta carrera profesional?

Me inspiré para trabajar con adolescentes a través de las artes cuando era estudiante en la Universidad de Howard. Como miembro de una organización estudiantil, comencé el 'Youth Art Day'// ‘Día de arte adolecente’, un día en que los estudiantes de los departamentos de bellas artes de Howard (música, arte, teatro) organizaron talleres para niñas y niños en D.C. ¡Era increíble! En ese momento se quitaba la programación de arte en las escuelas y sabía que me gustaría hacer todo lo posible para contrarrestar eso. Cuando me mudé a Chicago, quería seguir persiguiendo esta pasión, así que comencé a trabajar con Camp of Dreams, que ofrecía programas exploratorios para adolescentes en las partes sur y oeste de Chicago, y el resto es "la historia". Sabía que mi vida siempre involucraría a los adolescentes y a las artes.


¿Qué es algo que te ha sorprendido de trabajar en educación artística?

Sabía que en el momento en que empecé este trabajo me iba a encantar, pero nunca imaginé cuánto me enamoraría de los niños y niñas de Chicago y cuánto el grupo de educadores con que he trabajado por tantos años se convertiría en una familia. Si bien no es una gran sorpresa, dado lo que sé sobre el potencial de nuestros adolescentes, estoy sorprendida y orgullosa de lo que han logrado y cuánto me han enseñado en este camino.

 

¿Por qué crees que organizaciones como 826CHI son necesarias para los adolescentes de Chicago?

Creo que organizaciones como 826CHI son necesarios porque los adolescentes tienen historias dentro de ellos que son tan increíbles, emocionales, y transformadoras, y que se necesitan ser compartidas.  Cómo 826CHI ayuda a los estudiantes a expresarse de manera auténtica, abriendo y reconociendo su imaginación y exponiéndolos a oportunidades en que sus historias pueden marcar la diferencia es vital no sólo para sus futuros, sino también para todos nuestros futuros.

 

¿Cómo cree que comenzar como director ejecutivo durante este tiempo tendrá un impacto en su trabajo?

Creo que este será un momento que nos permitirá seguir pensando en y implementando nuevas formas creativas e igualmente significativas para involucrar a los estudiantes y a sus familias de una manera que permanezca incrustada en la misión. Si bien sin duda habrá nuevos desafíos que enfrentar, creo que con el fuerte apoyo de la comunidad 826CHI, este también será un momento para estar más conectad@s mientras navegamos junt@s.


¿Cual es el último libro que leíste? O ¿Qué es tu género favorito?

Los libros de poesía más recientes que he leído son: The World is Round por Nikkey Finny y Keys to the Jail por Keetje Kuipers, y acabé de empezar American Gods por Neil Gaiman.